Un projet de science citoyenne ciblera les galaxies méduses

Un projet de science citoyenne ciblera les galaxies méduses, a rapporté l’Université du Chili.

Ces galaxies sont très rares et difficiles à trouver, au point que seules quelques centaines d’entre elles ont été identifiées à ce jour. Certaines ont été trouvées dans des coins éloignés de l’Univers, tandis que d’autres sont beaucoup plus proches, un type étrange de galaxies caractérisées par de longues queues de gaz, qui leur donnent une apparence similaire à ces créatures marines.

Un nouveau projet de science citoyenne sur la plateforme Zooniverse.org dédié à ces galaxies permettra d’élargir leur recherche et de comprendre de manière très détaillée le processus complexe de leur formation.

L’astronome de l’UV Institute of Physics and Astronomy, Yara Jaffe, qui fait partie du projet et les étudie depuis des années – avec son équipe – les considère comme d’une importance cruciale pour comprendre l’évolution des galaxies, car elles représentent le début d’une étape dans laquelle ils perdent leur capacité à former de nouvelles étoiles et par conséquent meurent.

Cela se produit grâce au fait que ces galaxies entrent en collision à grande vitesse avec des amas massifs de galaxies qui les attirent gravitationnellement. En entrant dans l’amas, les galaxies sont confrontées à un milieu intergalactique dense, qui parvient à entraîner le gaz qu’elles ont apporté avec elles (à partir duquel elles forment de nouvelles étoiles) formant des queues impressionnantes. Finalement, les galaxies perdent tout leur gaz et arrêtent de former des étoiles, entraînant leur mort.

« Ils représentent une étape très importante dans l’évolution des galaxies, c’est pourquoi nous devons en trouver beaucoup plus. Au début, nous avons commencé à les classer nous-mêmes, mais nous avons réalisé que c’était un travail énorme pour une poignée d’astronomes. C’est ainsi qu’est né ce projet auquel ont participé des scientifiques d’Italie, du Royaume-Uni et du Chili », explique le Dr Jaffé, également chercheur au Centre d’astrophysique CATA.

Le projet est intégré par une équipe internationale de chercheurs qui font partie d’un autre grand projet appelé GASP (abréviations en anglais pour GAs Stripping Phenomena), une initiative qui utilise l’instrument MUSE du Very Large Telescope (VLT, de l’ESO à Cerro Paranal , Région d’Antofagasta) pour observer et étudier en détail les insaisissables galaxies de la Méduse.

Le Dr Jaffé explique qu’il y a quelques décennies, son existence a été connue.

« Ils ont commencé à faire des reportages et certaines personnes les appelaient des galaxies comètes ou des galaxies têtards. L’un de nos objectifs est de comprendre les processus d’élimination du gaz -le composant que les galaxies utilisent pour former de nouvelles étoiles-, car nous pensons qu’il est possible de comprendre l’avenir des galaxies comme la nôtre, y compris leur mort. Lorsque les galaxies manquent de gaz -essentiellement- elles commencent à mourir », indique le scientifique.

à la chasse aux méduses

Jaffé explique qu’un tutoriel est inclus sur la page du projet Zooniverse « à la recherche de galaxies de méduses » pour aider à les identifier, ce qui vous permet de voir les différences entre différents types de galaxies en interaction, ainsi que d’apprécier les « méduses » sous différents angles pour les reconnaître.

Tout le matériel permettra de classer ce type de galaxies et de réaliser des études statistiques, pour comprendre en détail où mène ce phénomène, et le sort des galaxies Méduse une fois leur gaz complètement épuisé.