L’impact d’une météorite laisse des dommages « incorrigibles » au miroir du télescope James Webb

Depuis son lancement, le télescope spatial James Webb (JWST) a été touché par au moins 19 petites roches spatiales. Mais une petite roche en particulier, une micrométéorite plus grande que prévu, a eu un effet important sur le nouveau télescope spatial profond de la NASA.

Désormais, l’agence spatiale vient de publier des images des miroirs de son télescope, en plus des premiers résultats de son analyse. Auparavant, en juin, la NASA avait révélé l’impact de la micrométéorite.

Bien que la taille de la particule spatiale soit plus grande que ce que l’équipe avait prévu, les dommages sont heureusement isolés sur un seul des 18 miroirs de l’observatoire, le miroir C3, comme le montrent les images incluses dans un nouveau rapport de situation détaillé publié dans la base de données préimprimée arXiv.org. .

Grande performance du télescope James Webb

Ainsi, l’impact, qui a été causé par une micrométéorite qui a frappé le télescope spatial James Webb, probablement entre le 22 et le 24 mai, a laissé des dommages « irréparables » à une petite partie de ce miroir, selon le rapport. Cependant, comme le rapporte Live Science, cette petite bosse ne semble pas du tout avoir inhibé les performances du télescope. En fait, les performances de James Webb dépassent « presque entièrement » les attentes, ont déclaré les chercheurs.

Même ainsi, les scientifiques de la NASA tentent toujours d’évaluer le véritable impact que des micrométéorites comme celle-ci pourraient avoir sur les opérations de l’observatoire, qui, d’après la consommation de carburant, devrait durer 20 ans dans l’espace.

Des collisions « conformes aux attentes »

De même, les chercheurs ont déclaré que les impacts de micrométéorites devraient être courants bien avant le lancement du télescope.

« Inévitablement, tout vaisseau spatial rencontrera des micrométéorites », indique le rapport. « Au démarrage, les capteurs de front d’onde ont enregistré six déformations de surface localisées dans le miroir primaire qui sont attribuées à l’impact de micrométéorites. »

Ces déformations se sont produites à un « taux d’environ un par mois », selon le rapport, ce qui est « conforme aux attentes de pré-lancement ».

Selon les rapports, lors de la construction du JWST, les ingénieurs ont intentionnellement frappé des échantillons de miroir avec des objets de la taille d’une micrométéorite, tout cela pour voir comment les impacts affecteraient les performances du télescope.

Modèles précédents erronés ?

Maintenant, les scientifiques tentent d’anticiper le problème, en cherchant à savoir si la collision du C3 était un « événement rare » qui ne se produit « qu’une seule fois en plusieurs années », ou si les modèles de pré-lancement se sont trompés sur la fréquence de tels impacts significatifs.

En attendant une analyse plus approfondie, et malgré l’impact inattendu sur le miroir C3, les chercheurs ont néanmoins constaté que le télescope fonctionnait bien après six mois de mise en service et qu’il avait un bel avenir de découverte devant lui.

Le JWST a été conçu « pour permettre des avancées fondamentales dans notre compréhension de la formation et de l’évolution des galaxies, des étoiles et des systèmes planétaires », indique le rapport. « Maintenant, nous savons avec certitude que ce sera le cas. »