La NASA prévoit d’utiliser le Soleil comme télescope géant pour rechercher des signes de vie extraterrestre

Un projet financé par l’Institute for Advanced Concepts (NIAC) de la NASA, célèbre pour soutenir des idées farfelues dans les domaines de l’astronomie et de l’exploration spatiale, vise à utiliser la lentille gravitationnelle du Soleil comme un gigantesque télescope pour scruter les confins du cosmos et les rechercher pour les biosignatures extraterrestres.

Le nouveau plan ambitieux, connu sous le nom de mission de lentille gravitationnelle solaire (SGL), peut sembler sortir d’un film de science-fiction, mais les scientifiques l’ont trouvé « réalisable avec les technologies existantes ou en développement actif », selon un nouvelle étude posté sur le serveur de préimpression arxiv, toujours en attente d’examen par les pairs.

Le projet, dirigé par Slava Turyshev au Jet Propulsion Laboratory de la NASA en partenariat avec Aerospace Corporation, a reçu un financement de 2 millions de dollars de l’Institute for Advanced Concepts de l’agence spatiale. À ce jour, seuls trois projets ont reçu un tel financement de la phase III du programme, rétabli en 2011.

Images détaillées d’exoplanètes semblables à la Terre

Une mission SGL pourrait zoomer pour voir les caractéristiques de surface des exoplanètes, à des échelles de quelques dizaines de kilomètres seulement, ce qui pourrait fournir des preuves convaincantes de la vie extraterrestre.

« Le SGL offre des capacités inégalées par tout instrument optique envisagé ou imaginable », selon l’étude. « Grâce à ses propriétés optiques uniques, le SGL peut être utilisé pour obtenir des images détaillées à haute résolution d’exoplanètes semblables à la Terre jusqu’à 100 années-lumière de la Terre, avec des durées de mesure de plusieurs mois, ou au plus quelques années ».

La proposition : trouver une vie extraterrestre

Bien que l’équipe ait averti que plusieurs défis techniques restent à surmonter, la mission, au lieu de lancer un grand navire – qui prendrait beaucoup de temps pour voyager n’importe où – envisage le lancement de plusieurs petits cubes-satellites qui s’auto-assemblent au point de la lentille gravitationnelle solaire (SGL), un voyage épique qui pourrait durer jusqu’à 25 ans.

Une fois le voyage terminé, le SGL marque le « point » où les satellites assemblés, le Soleil et une cible exoplanétaire éloignée formeraient une ligne droite. L’idée centrale est que le champ gravitationnel du Soleil amplifierait considérablement la lumière de l’exoplanète sur sa trajectoire, permettant ainsi aux satellites d’observer bien plus loin qu’il n’était possible jusqu’à présent.

Les vues étranges produites par la lentille gravitationnelle ont récemment été montrées dans les premières images publiques prises par le télescope spatial James Webb.

Propulsion de voile solaire

L’une des grandes difficultés du projet est que le « point », où ils forment la ligne droite, se situe entre 550 et 1000 unités astronomiques (UA) – chaque unité équivaut approximativement à la distance moyenne entre la Terre et le Soleil. , ce qui, comme le souligne Universe Today, est une distance énorme, bien supérieure aux maigres 156 UA que Voyager 1 a mis 44 ans à parcourir jusqu’à présent.

Pour couvrir la distance, l’équipe envisage alors sa mission comme un télescope d’un mètre accompagné d’un pare-soleil et propulsé par des voiles solaires qui produisent une poussée en captant le rayonnement solaire, un peu analogues aux voiles éoliennes.

En termes simples, une voile solaire profite des infimes quantités de pression de rayonnement exercées par la lumière du soleil sur de grandes « voiles » ou miroirs, pour accélérer lentement à des vitesses élevées.

Les premières expériences sont prometteuses

L’utilisation d’une attraction gravitationnelle du Soleil est une méthode éprouvée. Cependant, la technologie n’a jamais été utilisée pour une distance aussi longue.

Selon Universe Today, l’objet fabriqué par l’homme le plus rapide de l’histoire, la sonde solaire Parker, a utilisé précisément cette technique. Cependant, étant boostée à 25 UA par an, la vitesse prévue à laquelle cette mission devrait voyager, n’est pas facile. Et ce serait encore plus difficile pour une flotte de navires au lieu d’un seul.

Même s’ils pouvaient surmonter les obstacles techniques de ce concept, l’équipe a estimé qu’il faudrait au mieux à un vaisseau spatial au moins 25 à 30 ans pour atteindre cet endroit lointain.

Cependant, si une telle mission devenait une réalité, nous pourrions voir un système stellaire différent sans y aller nous-mêmes, déclarent Turyshev et ses collègues dans leur article. De plus, si un télescope était capable de détecter la vie extraterrestre, l’événement deviendrait une étape historique pour la science, ce qui, pour les chercheurs, serait une perspective alléchante qui valait la longue attente et l’effort.

« C’est notre seul moyen, dans un avenir prévisible, d’apprendre les détails des planètes sœurs exosolaires comme notre monde », conclut l’équipe.

D. W.