De Tololo, ils détectent l’astéroïde potentiellement le plus dangereux des huit dernières années

Une équipe internationale a découvert trois nouveaux astéroïdes géocroiseurs (NEA) cachés dans le système solaire interne, la zone qui précède les orbites de la Terre et de Vénus, avec l’aide de la caméra à énergie noire (DECam) située sur le télescope Victor de 4 mètres M. Blanco de l’observatoire Cerro Tololo au Chili, un programme NOIRLab de la NSF et de l’AURA, a signalé le site NOIRLab.

C’est une découverte très difficile, car les chasseurs d’astéroïdes ont dû faire face à l’éclat intense du Soleil pour y parvenir.

Cependant, profitant de conditions d’observation crépusculaire brèves mais favorables, les astronomes ont trouvé un trio insaisissable d’astéroïdes proches de la Terre (NEA).

L’un d’eux est un astéroïde de 1,5 kilomètre de large appelé 2022 AP7, dont l’orbite pourrait un jour le placer sur la trajectoire de la Terre. Les autres astéroïdes, nommés 2021 LJ4 et 2021 PH27, ont des orbites qui restent en toute sécurité à l’intérieur de l’orbite terrestre. Le dernier de ces objets, 2021 PH27, intéresse particulièrement les astronomes et les astrophysiciens, car il s’agit de l’astéroïde connu le plus proche du Soleil et, à ce titre, il a les plus grands effets de relativité générale. [1] de tout objet de notre système solaire et pendant son orbite, sa surface devient suffisamment chaude pour faire fondre le plomb.

enquête crépusculaire

« Notre enquête crépusculaire balaye la zone à l’intérieur des orbites de la Terre et de Vénus à la recherche d’astéroïdes », a déclaré Scott S. Sheppard, astronome au Earth and Planets Laboratory de la Carnegie Institution for Science et auteur principal de l’article scientifique qui décrit ce travail.

« Jusqu’à présent, nous avons trouvé deux gros astéroïdes géocroiseurs d’environ 1 kilomètre de diamètre, une taille que nous appelons des tueurs de planètes », a-t-il expliqué.

« Il ne reste probablement que quelques NEA de tailles similaires à trouver, et ces gros astéroïdes non découverts ont probablement des orbites qui les maintiennent à l’intérieur des orbites de la Terre et de Vénus la plupart du temps. À ce jour, seuls environ 25 astéroïdes ont été découverts avec des orbites entièrement dans l’orbite terrestre en raison de la difficulté d’observer près de l’éblouissement du Soleil », a ajouté Sheppard.

Défi

Découvrir des astéroïdes dans le système solaire interne est un défi d’observation de taille. Les astronomes n’ont que deux courtes fenêtres de 10 minutes chaque nuit pour surveiller cette zone et doivent faire face à un ciel de fond très lumineux en raison de l’éblouissement intense du Soleil.

De plus, ces observations sont très proches de l’horizon, ce qui signifie que les astronomes doivent regarder à travers une épaisse couche de l’atmosphère terrestre, ce qui peut fausser leurs observations.

Malgré ces difficultés, la découverte de ces trois nouveaux astéroïdes a été rendue possible grâce aux capacités d’observation uniques de DECam. L’instrument de pointe est l’un des imageurs CCD grand champ les plus performants au monde, offrant aux astronomes la possibilité de capturer de vastes zones du ciel avec une sensibilité élevée. Lorsque les astronomes parviennent à capturer des objets avec un éclairage extrêmement faible, ils appellent cela des observations « profondes ».

Lors de la recherche d’astéroïdes sur l’orbite terrestre, la capacité de capturer des observations en champ profond et large est indispensable. DECam a été financé par le département américain de l’énergie (DOE) et a été construit et testé au Fermilab du DOE.

Sheppard a expliqué que « de grandes zones du ciel sont nécessaires, car les astéroïdes internes sont rares ; et une imagerie profonde est nécessaire, car les astéroïdes sont faibles et vous vous battez contre le ciel crépusculaire brillant près du Soleil, ainsi que contre l’effet de distorsion de l’atmosphère terrestre. DECam peut couvrir de vastes zones du ciel à des profondeurs que les petits télescopes ne peuvent pas atteindre, nous permettant d’aller plus loin, de couvrir plus de ciel et de sonder le système solaire intérieur d’une manière jamais vue auparavant. »

Détection

En plus de détecter les astéroïdes qui pourraient constituer une menace pour la Terre, cette recherche est une étape importante dans la compréhension de la répartition des petits corps dans notre système solaire. Les astéroïdes plus éloignés du Soleil que la Terre sont plus faciles à détecter. Ainsi, ces astéroïdes plus éloignés ont tendance à dominer les modèles théoriques actuels de la population d’astéroïdes. [3]

La détection de ces objets permet également aux astronomes de comprendre comment les astéroïdes se déplacent dans le système solaire interne et comment les interactions gravitationnelles et la chaleur du Soleil peuvent contribuer à leur fragmentation.

« Notre enquête DECam est l’une des recherches les plus importantes et les plus sensibles jamais menées pour des objets dans l’orbite terrestre et à proximité de l’orbite de Vénus, et est une occasion unique de comprendre quels types d’objets se cachent à l’intérieur du système solaire », a conclu Sheppard.

« Après dix ans de service remarquable, DECam continue de fournir d’importantes découvertes scientifiques tout en contribuant à la défense planétaire, un service crucial qui profite à toute l’humanité », a déclaré Chris Davis, directeur du programme NSF NOIRlab. .

DECam a été initialement conçu pour mener à bien l’étude sur l’énergie noire, qui a été menée par le DOE et la US National Science Foundation entre 2013 et 2019.